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Writing, Travelling & Making the most of it

04 Aug

California Zephyr Train

Published by Ju Moody

(26/07/2014 - 30/07/2014)

Le California Zephyr est un train en aluminium comprenant une dizaine de wagons à étage et parcourant 2,438 miles (3,924 km) entre Chicago, Illinois et Emeryville, Californie. On a le choix entre des cabines avec lits ou le wagon passagers avec des sièges plutôt spacieux et confortables. J’ai choisi un siège à l’étage d’un des wagons passagers.

Je quitte Chicago avec un mélange d’excitation pour ce voyage hors du commun et hors du temps, un peu d’appréhension de passer 3 jours et 2 nuits dans un train sans douche, et pas mal de nostalgie d’avoir quitté Chicago si vite.

La banlieue de Chicago s’étend sur des kilomètres pendant la première heure de trajet. Ensuite viennent les plaines et les collines de l’Illinois. On traverse le Mississipi à Burlington pour se retrouver de l’autre côté de la rive dans l’Iowa.

Après un angus steak en wagon restaurant en compagnie d’un couple charmant qui a parcouru les stades de baseball à travers les US pendant un mois, je rejoins mon siège dans lequel je vais essayer de dormir pendant quelques heures en me contorsionnant pour trouver une position à peu près confortable. Pendant la nuit on traverse les immenses et interminables champs de maïs de l’Iowa et du Nebraska.

Je suis réveillé à 5h50 par le soleil se levant sur les plaines du Colorado, magnifique ! Nous faisons un long stop à Denver, où l’on a une pensée pour Jack Kerouac, avant d’entrer dans les Rockies. Et là, c’est le grand spectacle ! Une voie unique et sinueuse qui grimpe sur les roches rouges ocre et abruptes. Les forêts de pins se densifient et prennent de la hauteur. Quelques kilomètres plus loin, on regarde derrière soi pour apercevoir la skyline de Denver au milieu de la plaine. On traverse alors de nombreux tunnels, dont un de 6.2 miles de long inauguré en 1927, pour ensuite descendre le long de la rivière Colorado pendant plusieurs heures. Un long et sinueux canyon rouge où de nombreux raftings et pêcheurs profitent du paysage et on les comprend.

On quitte la rivière Colorado peu après Grand Junction pour entrer dans l’Utah où on traverse des plaines arides et inhabitées entourées de montagnes rocheuses canyons. C’est un avant goût du grand désert qui se poursuit au sud jusqu’à arriver sur le Grand Canyon en Arizona.

La nuit tombe en ce deuxième jour et je dine en compagnie d’un jeune couple très drôle, tous deux originaires de Denver, et Tochi, un homme de 46 ans originaire du nord de l’Inde à la frontière du Pakistan et gérant de Liquor Stores dans trois états différents aux USA. On fait connaissance, on plaisante beaucoup, et Tochi nous offre le repas et fait couler l’alcool à flot. On arrive à Salt Lake City où je m’endors pour quelques heures.

Je suis encore réveillé et émerveillé par le soleil qui se lève cette fois sur les plaines arides du Nevada. Au fur et à mesure que l’on avance vers Reno, le désert du Nevada prend de plus en plus de place. Les collines sablonneuses et rocailleuses perdent toute végétation, les plaines sont parsemées de buissons plus ou moins asséchés, et seuls les abords de la rivière Humboldt sont verts. Hormis quelques vaches, quelques stations d’extraction de sable et de minerais, et des lignes électriques, il n’y a rien pendant des kilomètres, c’est le désert 40 miles. Puis les collines bordant de part et d’autre la vallée se resserrent et nous suivons la rivière Truckee qui serpente pour déboucher sur une autre plaine toujours entourée des mêmes collines arides dans laquelle niche Reno.

On traverse alors la Sierra Nevada et le parc national Tahoe qui abrite le plus grand lac alpin d’Amérique du Nord.

Je termine ce grand voyage sur la plaine de Californie qui s’étend au-delà de Sacramento pour quitter le train au terminus à Emeryville, à côté d’Oakland. Je monte dans un bus qui m’emmène à San Francisco où je découvre les gratte-ciel qui percent la brume.

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The California Zephyr is an aluminum made train including ten cars with 2 floors and riding 2,438 miles (3,924 km) from Chicago, Illinois to Emeryville, California. One can choose between sleeping cars or coaches with fairly wide and comfortable seats. I went on the upper floor of a coach.

I left Chicago with feelings of excitement for this journey out of time, of apprehension to get in train for 3 days and 2 nights with no shower, and of nostalgia to have left Chicago so fast.

The suburb of Chicago spreads over hundreds of miles for the first hour. Then come the plains and hills of Illinois. We cross over the Mississippi river in Burlington to get into the state of Iowa.

Once I had a angus steak in the restaurant car with a charming couple who has visited many of the US baseball stadiums for a month, I have tried to sleep for a few hours contorting myself on my seat. At night, the train has gone through the never-ending fields of corn of Iowa and Nebraska.

I was woke up at 5.50 am by the sunlight rising over the plains of Colorado, gorgeous!

We made a long stop in Denver where I had a thought for Jack Kerouac, before we enter in the Rockies. And there is the great show! A unique and winding railway climbs over the red steep rocks. The pines get numerous and higher. Some miles farther, we look behind and we are amazed by the scenery and the Skyline of Denver in the background. Then, we go through many tunnels in the tunnel district among which one is 6.2 miles long and was first used in 1927, to finally reach the Colorado River and ride along during hours. This is a long and winding red canyon where many raftings and fishermen enjoy the area and we do understand them.

We leave the Colorado River soon after Grand Junction to enter in Utah where we ride through dry and uninhabited plains surrounded by rocky mountains and canyons. This gives a taste of what could be the great desert that spreads south down to the Grand Canyon in Arizona.

The night falls over day two and I have diner with a young funny couple, who both got on the train in Denver, and Tochi, who is a 46 year old Indian man and owns three liquor stores in the US. We get to know each other, we have fun, and Tochi offers the meal and the alcohol that follows. We arrive in Salt Lake City where I fall asleep for a few hours.

I was again woke up and amazed by the sun rising over the dry plains of Nevada. As long as we go towards Reno, the desert of Nevada spreads further. The vegetation on the sandy and rocky hills progressively vanishes, the plains are scattered with few dry bushes and only the outskirts of the Humboldt River get green. Save a few cows, a few sand and ore extraction stations, and electrical cables, there is nothing around; this is the 40 miles desert. Then, the surrounding hills get narrow and we follow the path of Truckee River until an other plain where stands Reno. After Reno is the Sierra Nevada and the Tahoe National Park where the greatest alpine lake of North America is.

I end up this amazing journey across the plains of California after Sacramento at the terminus station in Emeryville close to Oakland. One last ride in a shuttle bus to cross over the bay of San Francisco and I can see the skyline coming through the fog.

The California Zephyr Train and the plains of Illinois and IowaThe California Zephyr Train and the plains of Illinois and Iowa
The California Zephyr Train and the plains of Illinois and IowaThe California Zephyr Train and the plains of Illinois and Iowa

The California Zephyr Train and the plains of Illinois and Iowa

Denver, Colorado
Denver, ColoradoDenver, ColoradoDenver, Colorado

Denver, Colorado

The magnificent ride along the Colorado River
The magnificent ride along the Colorado River
The magnificent ride along the Colorado River
The magnificent ride along the Colorado River
The magnificent ride along the Colorado River
The magnificent ride along the Colorado River
The magnificent ride along the Colorado River
The magnificent ride along the Colorado River
The magnificent ride along the Colorado River
The magnificent ride along the Colorado River
The magnificent ride along the Colorado River
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The magnificent ride along the Colorado River
The magnificent ride along the Colorado River
The magnificent ride along the Colorado River
The magnificent ride along the Colorado River
The magnificent ride along the Colorado River
The magnificent ride along the Colorado River
The magnificent ride along the Colorado River
The magnificent ride along the Colorado River

The magnificent ride along the Colorado River

Utah and a beautiful sunset
Utah and a beautiful sunset
Utah and a beautiful sunset
Utah and a beautiful sunset
Utah and a beautiful sunset
Utah and a beautiful sunset

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Dawn and 40 miles desert in Nevada
Dawn and 40 miles desert in Nevada
Dawn and 40 miles desert in Nevada
Dawn and 40 miles desert in Nevada
Dawn and 40 miles desert in Nevada
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Dawn and 40 miles desert in Nevada
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The Sierra Nevada and San Francisco
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